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¿Es un mal negocio la tecnología alimentaría?

Las nuevas empresas en la industria alimentaria, y en particular en el sector de tecnología alimentaria, han experimentado un gran revuelo durante el año pasado. Compañías prominentes y bien financiadas como Good Eggs, Kitchensurfing, Dinner Lab y, más recientemente, Farmigo cerraron por completo o redujeron significativamente sus operaciones. La pregunta sería: ¿Es imposible ganar el sector de alimentos?

No lo creo. La industria alimentaria es un gigante de la vieja escuela que necesita desesperadamente innovación para alimentar a nuestra población en explosión en un mundo de recursos cada vez más escasos, así como para ayudar a las personas a comer las comidas reales y nutritivas que anhelan, incluso cuando sus horarios ocupados no lo permiten. La innovación no es fácil, pero es posible. Los problemas surgen cuando las nuevas empresas ven a la industria alimentaria como cualquier otra industria lista para la disrupción, sin apreciar completamente los desafíos únicos que plantea, particularmente en torno a la logística y la adquisición de clientes.

El desafío de logística de distribución de alimentos

El mayor problema que enfrentan constantemente las nuevas empresas es la logística. La comida es un producto físico y perecedero, y nuestro sistema actual está diseñado para mover grandes cantidades de esta en todo el mundo. Para las nuevas empresas que trabajan a nivel local o regional, o que necesariamente comienzan con pequeños volúmenes de alimentos, la distribución a menudo requiere más capital de lo previsto. Incluso los mercados dependen fundamentalmente de una transacción que mueve los alimentos del punto A al punto B; Si este sistema de distribución no es eficiente y económico, les será difícil escalar rápidamente.

Los desafíos logísticos no son insuperables con una autorreflexión honesta y la estrategia correcta. Las compañías tradicionales de distribución de alimentos han estado almacenando y moviendo con éxito productos perecederos durante décadas. UPS y FedEx han dominado los sistemas de distribución de gran alcance y de bajo costo para todos los demás productos. El conocimiento de la logística existe; La clave para cualquier startup de alimentos es comprender si es una empresa de logística en su núcleo y luego atraer a socios y empleados que posean la experiencia necesaria para construir una empresa de logística. Esos expertos pueden encontrar formas de trabajar dentro del sistema para poner en marcha nuevas innovaciones.

El desafío de adquisición de clientes

El otro factor único para las startups de alimentos es cuán multifacética es nuestra relación con los alimentos que compramos y consumimos. Por un lado, la comida está profundamente ligada a nuestra cultura y tradiciones, identidad e interacciones sociales, y nuestra comodidad y disfrute. La calidad y las historias importan. Por otro lado, gracias a la modernización del sistema alimentario del siglo pasado, ahora estamos acostumbrados a que la comida sea rápida, barata y consistente, por no mencionar que siempre está disponible. Cualquier empresa que ingrese a la industria alimentaria debe realizar un acto de equilibrio entre estos dos extremos, lo cual es un mandato difícil. Para complicar aún más las cosas, las compras de alimentos suelen ser decisiones tomadas por hábito y dentro de la zona de confort del consumidor, por lo que la adopción por parte del consumidor de nuevas tecnologías y productos alimentarios tiende a ser lenta.

Para combatir esta lenta adopción, muchas empresas de alimentos caen presas de la mentalidad de apropiación de tierras de atraer a la mayor cantidad de consumidores posible a través de grandes descuentos. Esto conduce a costos de adquisición de clientes excesivamente altos y márgenes brutos negativos, que son imposibles de mantener a largo plazo. También crea una tentación para que el consumidor salte de competidor a competidor sin formar una conexión emocional o habitual con ninguno de ellos. En lugar de centrarse en acumular la mayor cantidad de clientes posible en el menor tiempo posible, las startups de alimentos, en particular, deben centrarse en convertir a sus clientes en usuarios habituales. Una forma de hacerlo podría ser enfocarse en una región restringida donde la compañía puede aprovechar las tradiciones y conexiones particulares de una comunidad. El crecimiento puede ser más lento, pero será más pegajoso y más rentable a corto plazo.

Cambiar el sistema alimentario lleva tiempo

En última instancia, todo se reduce a la velocidad: cambiar el sistema alimentario será un proceso largo y lento. Esta realidad tiende a estar en desacuerdo con la atmósfera de financiación actual y el capital de riesgo en particular. El mantra “muévete rápido y rompe cosas” no funciona en los alimentos. Alcanzar altos rendimientos dentro del horizonte típico de un fondo de 5 a 10 años es casi imposible cuando se trata de alimentos.

Para cualquier emprendedor que esté considerando una startup de alimentos, debería plantearse dos preguntas. Primero, ¿está proporcionando un producto o servicio que responda a una necesidad real de los consumidores sin alterar por completo su relación emocional con los alimentos? En segundo lugar, ¿están usted y sus inversores preparados para el largo plazo tanto mental como financieramente? La startup que responde sí a ambas preguntas tiene una buena oportunidad no solo de interrumpir la comida, sino de quedarse para cosechar las recompensas.

(Fotografía: Pexels)

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